Milton Friedman

Thinker
Milton Friedman

Defensor del libre mercado y enemigo del gran gobierno

Introducción

Milton Friedman fue un economista estadounidense galardonado con el Premio Nobel de Economía. Asesor tanto de Ronald Reagan como de Margaret Thatcher, The Economist ha descrito a Friedman como "el economista más influyente de la segunda mitad del siglo XX... posiblemente de todo él "1. Su obra, publicada en libros como Capitalism and Freedom (1962) y A Monetary History of the United States, 1867-1960 (1963), popularizó nuevas formas de pensar sobre la economía, contradiciendo el pensamiento keynesiano dominante de la época.

A pesar de toda su influencia, Friedman fue (y sigue siendo) una figura polarizadora. Como libertario, fue un firme defensor del libre mercado, lo que le valió elogios efusivos de algunos sectores y críticas mordaces de otros. Aun así, sus ideas han redefinido la forma de enfocar los negocios y la macroeconomía, así como el modo en que las sociedades occidentales conciben el gobierno en general.

Uno de los grandes errores es juzgar las políticas y los programas por sus intenciones y no por sus resultados.


- Milton Friedman

On their shoulders

For millennia, great thinkers and scholars have been working to understand the quirks of the human mind. Today, we’re privileged to put their insights to work, helping organizations to reduce bias and create better outcomes.

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Ideas

Monetarismo y teoría cuantitativa del dinero - La importancia de la oferta monetaria

El monetarismo es una escuela de pensamiento macroeconómico que ha guiado la política económica en todo el mundo y ha informado las respuestas de los gobiernos en tiempos de crisis económica. Aunque Friedman no fue la primera persona en hablar de monetarismo, fue su libro A Monetary History of the United States (coescrito con Anna Schwartz) el que lo popularizó, y hoy en día, Friedman es la figura que más rápidamente se asocia con este enfoque. Según el monetarismo, la oferta monetaria es la principal herramienta de que disponen los gobiernos para controlar la economía. Un componente importante del monetarismo es la teoría cuantitativa del dinero, según la cual el precio de los bienes y servicios es proporcional a la cantidad de dinero en circulación2.

"Una sociedad que antepone la igualdad a la libertad no tendrá ninguna de las dos. Una sociedad que antepone la libertad a la igualdad obte
ndrá un alto grado de ambas".

- Milton Friedman

Desde el punto de vista monetarista, los grandes desastres financieros de la historia moderna han sido causados por la mala gestión gubernamental de la oferta monetaria. En su libro, Friedman y Schwartz argumentan que una de las principales causas de la Gran Depresión fue la decisión de la Reserva Federal de reducir la oferta monetaria estadounidense y subir los tipos de interés en 1931, en respuesta a la recesión económica. Esto provocó el pánico, ya que los consumidores y los empresarios no querían pedir préstamos porque temían no poder devolverlos, lo que agravó aún más el declive3.

El monetarismo contrasta fuertemente con la economía keynesiana, que era la escuela de pensamiento estándar en aquella época. Según la visión keynesiana, los gobiernos debían confiar sobre todo en la política fiscal -gastos públicos e impuestos- para gestionar la economía. Hoy en día, los gobiernos utilizan tanto la política monetaria como la fiscal. Por ejemplo, tras la recesión mundial de 2007, el banco central estadounidense estimuló la economía aumentando la oferta monetaria (enfoque monetarista)4 , pero el gobierno también aprobó un paquete de estímulo (enfoque fiscal)5.

"El gobierno tiene tres funciones principales. Debe proveer a la defensa militar de la nación. Debe hacer cumplir los contratos entre particulares. Debe proteger a los ciudadanos de los delitos contra ellos mismos o sus bienes. Cuando el gobierno, con buenas intenciones, intenta reorganizar la economía, legislar la moralidad o ayudar a intereses especiales, el coste se traduce en ineficacia, falta de motivación y pérdida de libertad. El gobierno debe ser un árbitro, n
o un jugador activo".

- Milton Friedman

La doctrina Friedman - La responsabilidad de las empresas ante sus accionistas

También conocida como teoría del accionista o teoría del accionista, la doctrina Friedman ha llegado a definir la forma en que la gente aborda los negocios y ha tenido enormes implicaciones en la forma en que los ejecutivos toman decisiones. Presentada por primera vez en un artículo que Friedman escribió en 1970 para el New York Times, la doctrina Friedman afirma que una empresa tiene un único propósito: ganar dinero para sus accionistas. Friedman argumentaba que en un sistema de libre empresa y propiedad privada, los ejecutivos de las empresas deben ser considerados empleados de los accionistas de su empresa. Como empleados, tienen la responsabilidad directa de cumplir cualquier objetivo que sus empleadores tengan en mente, lo que casi siempre significa generar más valor para los accionistas6.

Por supuesto, dijo Friedman, a veces los accionistas pueden tener un objetivo diferente, como si la empresa en cuestión es un hospital o una escuela. Pero la naturaleza del objetivo no importa; lo único que importa es que el ejecutivo está obligado a hacer lo que los accionistas quieran que haga. Friedman se burlaba mucho de quienes hablaban de la "responsabilidad social" de las empresas. Escribió que estaban "predicando socialismo puro y duro". Los empresarios que hablan así son marionetas involuntarias de las fuerzas intelectuales que han estado socavando las bases de una sociedad libre en las últimas décadas". Si un ejecutivo de una empresa tiene algún sentido de la responsabilidad social, lo hace en su tiempo libre, como individuo, pero no en su capacidad de servir a los accionistas.

The Economist ha declarado que la doctrina Friedman es "la mayor idea de los negocios "7 y ahora está muy extendida en el mundo financiero. También es una de las razones por las que muchas empresas utilizan la remuneración basada en acciones, por la que los empleados (y a menudo los directores ejecutivos) cobran en acciones en lugar de en efectivo, porque así tienen un mayor interés en el éxito de la empresa. En teoría, esto debería reducir los gastos extravagantes o irresponsables de los ejecutivos y centrarse en aumentar los beneficios.

A pesar de su omnipresencia, la teoría del accionista también ha sido muy criticada por economistas y directivos1 . Se ha dicho de ella que es "la idea más tonta del mundo", "un disparate pernicioso", "una idiotez total", etc. Y no sólo por motivos teóricos. Y las críticas no son sólo teóricas: hay estudios que demuestran que las empresas que cotizan en bolsa invierten mucho menos en innovación que las privadas, lo que sugiere que la doctrina Friedman hace que los ejecutivos sean menos emprendedores. También se ha culpado a la teoría de los accionistas de la pérdida de puestos de trabajo en el sector manufacturero, que se han enviado al extranjero, donde la mano de obra es más barata8.

"En la mayoría de los argumentos contra el libre mercado subyace una falta de creencia en
la propia libertad".

- Milton Friedman

La tasa natural de desempleo - Por qué "pleno empleo" no es lo mismo que "desempleo cero"

El concepto de tasa natural de desempleo, y su relación con la inflación, tuvo una gran repercusión en la forma en que los gobiernos y los bancos centrales gestionan la economía.9 Friedman desarrolló esta idea con el economista Edmund Phelps a finales de la década de 1960. La tasa natural de desempleo se define como la tasa de desempleo que se produciría si no hubiera desempleo cíclico, es decir, el desempleo que se debe a las fluctuaciones económicas. El desempleo "natural" se debe a dos factores principales que no están influidos por los ciclos de la economía: cuando las personas abandonan voluntariamente sus puestos de trabajo para buscar otros nuevos, y cuando se producen cambios fundamentales en la economía (causados por cosas como las nuevas tecnologías o la política gubernamental) que dan lugar a una pérdida de puestos de trabajo. Estas causas se conocen como desempleo friccional y estructural, respectivamente10,11.

Esta idea tiene muchas implicaciones para la política monetaria y fiscal. Friedman y Phelps argumentaron que, en contra de la intuición, las medidas que se ponen en marcha para proteger a los trabajadores, como un salario mínimo y los sindicatos, en realidad harían más daño que bien a la clase trabajadora, porque estas cosas aumentan la tasa natural de desempleo.12

Su trabajo también puso en tela de juicio la antigua creencia de que la inflación y el desempleo estaban inversamente correlacionados. En los años sesenta y principios de los setenta, los bancos centrales operaban bajo el supuesto de que, bajando los tipos de interés y permitiendo una mayor inflación, se podía reducir el desempleo. Pero Friedman y Phelps demostraron que este efecto sólo se produce a corto plazo: durante un tiempo, antes de que los trabajadores se den cuenta de que los precios han subido debido a la inflación, aceptan empleos que de otro modo no tendrían. Pero a largo plazo, no hay relación entre inflación y desempleo. Friedman y Phelps defendieron el aumento de la inflación a un ritmo pequeño pero constante.9 No todos los economistas están de acuerdo con este análisis, pero sigue siendo extremadamente influyente, especialmente entre los conservadores que argumentan en contra de los aumentos del salario mínimo y las protecciones laborales.

"La sociedad no tiene valores. La gente tiene valo
res".

- Milton Friedman

Biografía histórica

Milton Friedman nació en 1912 en Brooklyn, Nueva York. Sus padres eran inmigrantes de lo que entonces era Austria-Hungría; su madre era propietaria de una tienda de productos secos, mientras que su padre era (en palabras de Friedman) un hombre de negocios "de lo más fracasado "13 , que murió justo antes de que Friedman cumpliera dieciséis años. Tras obtener una beca para estudiar en la Universidad Rutgers, se centró inicialmente en las matemáticas y tenía planes de convertirse en actuario.

En Rutgers, Friedman conoció a dos economistas que se convertirían en sus mentores: Arthur Burns y Homer Jones, que le introdujeron en la teoría económica y el método científico. Gracias a su influencia, Friedman decidió convertirse en economista. Recibió una beca para estudiar en la Universidad de Chicago, donde conoció a su compañera economista y futura esposa, Rose Director. En los años 30 y principios de los 40, trabajó como investigador económico y como asesor del Departamento del Tesoro, antes de volver más tarde a la Universidad de Chicago como profesor.14

Cuando Friedman comenzó su carrera, la macroeconomía estaba dominada por las teorías keynesianas de la economía. Basada en la obra del economista John Maynard Keynes, esta escuela de pensamiento tiende a abogar por la intervención directa del gobierno en la economía y favorece los cambios de política fiscal frente a los monetarios.14 Friedman rechazó la economía keynesiana y cuestionó muchos de los supuestos en los que se basaba la teoría económica popular de la época. En gran medida gracias a su trabajo, la teoría económica estándar se alejó del keynesianismo y se acercó a la Escuela de Economía de Chicago, un movimiento neoclásico que Friedman ayudó a encabezar15.

"Aquí hay alguien que quiere fumar un cigarrillo de marihuana. Si le pillan, va a la cárcel. ¿Es eso moral? ¿Es correcto? Creo que es absolutamente vergonzoso que nuestro gobierno, que se supone que es nuestro gobierno, esté en la posición de convertir en criminales a personas que no hacen daño a los demás, de destruir sus vidas, de meterlos en la cárcel. Esa es la cuestión para mí. La cuestión económica entra sólo para explicar por qué tiene esos efectos. Pero las razones económicas no son las r
azones"

- Milton Friedman

En uno de los trabajos más conocidos de Friedman, anuló el supuesto keynesiano de que las decisiones de las personas sobre cómo gastar su dinero se basan en la cantidad de ingresos que tienen en ese momento. Según esta perspectiva, los cambios temporales en los ingresos deberían llevar a los hogares a reducir su gasto en especie. Pero en A Theory of the Consumption Function (1957), Friedman presentó la hipótesis de la renta permanente: la idea de que el consumo de las personas se basa en su renta esperada durante periodos de varios años. Desde este punto de vista, sólo los cambios permanentes en la renta de una persona deberían afectar a su gasto. (Esto tiene sentido desde el punto de vista de las ciencias del comportamiento, dada nuestra propensión a ser demasiado optimistas). Esta hipótesis se ajusta a los datos empíricos sobre patrones de consumo y explica por qué los cambios en la política fiscal, como las subidas de impuestos, pueden no afectar al consumo si la gente cree que son temporales14.

A partir de finales de la década de 1940, Friedman se implicó más políticamente, actuando como asesor de los presidentes Richard Nixon y Ronald Reagan, y escribiendo columnas sobre economía para Newsweek. Como escribió en Capitalismo y libertad (1962), Friedman creía que una sociedad sólo podía ser verdaderamente libre si tenía libertad económica, y que las fuerzas del libre mercado, cuando se las dejaba a su aire, generaban naturalmente los mejores resultados posibles. Se opuso ferozmente al servicio militar obligatorio, se mostró contrario al salario mínimo y al control de los alquileres, y abogó por la creación de vales escolares -esencialmente subvenciones a los estudiantes (en lugar de a las escuelas) que, en su opinión, mejorarían la educación al obligar a las escuelas a competir entre sí16. Aunque no todas sus ideas se han hecho realidad -los vales escolares nunca han tenido éxito, como tampoco lo tuvieron sus llamamientos a despenalizar las drogas recreativas y la prostitución-, es innegable que la obra de Friedman, y el espíritu libertario que subyace en ella, han conformado nuestra forma de entender la economía.

Fuentes adicionales

Libres para elegir (Serie PBS)

Esta serie de televisión de diez capítulos, que Friedman produjo con su esposa, Rose, alterna dos segmentos principales. En la primera mitad de cada episodio, Milton Friedman explora el funcionamiento del libre mercado en países de todo el mundo, yendo desde fábricas de telares manuales en Japón hasta proyectos de viviendas en Inglaterra. La segunda mitad es una sesión de preguntas y respuestas, filmada en la Universidad de Chicago, en la que Friedman y otros economistas notables debaten ciertos aspectos de la teoría económica. La parte de preguntas y respuestas incluye a pensadores con posturas muy diversas, y muestra la acalorada controversia que suele surgir en torno a las ideas de Friedman.

"Una doctrina de Friedman: la responsabilidad social de las empresas es aumentar sus beneficios" (The New York Times)

En este artículo de opinión de 1970, Friedman expone su ahora famosa teoría del accionista. Este artículo resume el enfoque de Friedman sobre la economía y el libre mercado, y es una lectura útil para cualquiera que intente comprender al hombre y su obra.

"La comida gratis no existe" (charla)

El dicho "no hay almuerzo gratis" es un tópico económico muy conocido, que Friedman utilizó como título de uno de sus libros. En esta conferencia que Friedman pronunció en 1993 en el Instituto Cato, un think tank libertario, utiliza esta frase como trampolín para argumentar contra las políticas socialistas.

Referencias

  1. Denning, S. (2013, 5 de julio). El origen de 'La idea más tonta del mundo': Milton Friedman. Forbes. https://www.forbes.com/sites/stevedenning/2013/06/26/the-origin-of-the-worlds-dumbest-idea-milton-friedman/#75e6649f870e
  2. Barone, A. (2020, 14 de mayo). ¿Qué es la teoría cuantitativa del dinero? Investopedia. https://www.investopedia.com/insights/what-is-the-quantity-theory-of-money/
  3. Romer, C. D. (s.f.). The Great Depression. Encyclopedia Britannica. https://www.britannica.com/event/Great-Depression/Causes-of-the-decline#ref802184
  4. Jahan, S., y Papageorgiou, C. (2014, marzo). ¿Qué es el monetarismo? Fondo Monetario Internacional. https://www.imf.org/external/pubs/ft/fandd/2014/03/basics.htm
  5. Zhou, L. (2020, 30 de marzo). "Ésta da más miedo": Funcionarios de la era Obama dicen que la crisis económica actual es fundamentalmente diferente a la de 2008. Vox. https://www.vox.com/2020/3/30/21191352/coronavirus-economic-crisis-2008-obama-administration
  6. Friedman, M. (1970, 13 de septiembre). La doctrina Friedman: La Responsabilidad Social De Las Empresas Es Aumentar Sus Beneficios. The New York Times. https://www.nytimes.com/1970/09/13/archives/a-friedman-doctrine-the-social-responsibility-of-business-is-to.html
  7. Analiza esto. (2016, 31 de marzo). The Economist. https://amp.economist.com/business/2016/03/31/analyse-this
  8. Denning, S. (2017, 18 de julio). Dar sentido al valor accionarial: 'La idea más tonta del mundo'. Forbes. https://www.forbes.com/sites/stevedenning/2017/07/17/making-sense-of-shareholder-value-the-worlds-dumbest-idea/#7504dc762a7e
  9. Cengage. (s.f.). Tasa natural de desempleo. Encyclopedia.com. https://www.encyclopedia.com/social-sciences/applied-and-social-sciences-magazines/natural-rate-unemployment
  10. Kagan, J. (2020, 20 de mayo). Cómo se produce el desempleo friccional en una economía. Investopedia. https://www.investopedia.com/terms/f/frictionalunemployment.asp
  11. Kenton, W. (2020, 31 de agosto). Desempleo estructural. Investopedia. https://www.investopedia.com/terms/s/structuralunemployment.asp
  12. Perry, M. J. (2016, 5 de diciembre). Milton Friedman en un artículo de opinión en Newsweek en 1966: La ley del salario mínimo es un 'monumento al poder del pensamiento superficial'. American Enterprise Institute. https://www.aei.org/carpe-diem/milton-friedman-in-a-1966-newsweek-op-ed-the-minimum-wage-law-is-a-monument-to-the-power-of-superficial-thinking/
  13. Friedman, M. (s.f.). Milton Friedman: Biographical. Premio Nobel. https://www.nobelprize.org/prizes/economic-sciences/1976/friedman/biographical/
  14. Caldwell, B. J. (s.f.). Milton Friedman. Encyclopedia Britannica. https://www.britannica.com/biography/Milton-Friedman
  15. Chappelow, J. (2020, 30 de abril). Milton Friedman. Investopedia. https://www.investopedia.com/terms/m/milton-friedman.asp
  16. Friedman, Milton. (1975). There's No Such Thing as a Free Lunch. LaSalle. Obtenido de https://newlearningonline.com/new-learning/chapter-9/friedman-on-school-vouchers
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